Bill Totten's Weblog

Friday, January 12, 2007

The Secret of America's Counterfeit 'Supernotes'

America's accusations against North Korea are on very shaky ground ... A rumor has circulated for years among representatives of the security printing industry and counterfeiting investigators that it is the American CIA that prints the Supernotes at a secret printing facility.

by Klaus W Bender

Frankfurter Allgemeine Sonntagszeitung (January 07 2007)

translated by Armin Broeggelwirth (January 8 2007)

(Original German article follows English translation)

For the international police authority Interpol {1}, the case is of the highest priority. For nearly twenty years and in great quantities, counterfeit 100-Dollar-Notes of impeccable quality have been in circulation. Interpol has been looking to find the source of the notes, but so far has been unable to identify it.

In March 2005, Interpol issued a so-called "orange notice". With an "orange notice", Interpol member countries are notified of a special threat situation. At the end of July 2006, Interpol hosted a crisis conference for central banks, police investigators and members of the high security printing industry over the Supernotes.

The Americans believe they know the perpetrators: the communist dictatorship of North Korea, archenemy of the United States. But at the end of the one-day conference, doubts emerged about this accusation. Worse still: A rumor emerged that the Americans themselves could be behind the forgeries.

Diplomats with Wads of Cash in Their Luggage

Since the first counterfeit 100-Dollar-Federal-Reserve-Note was discovered at a bank in Manila, Philippines in 1989, there has been great excitement about the issue. Even experts on currency printing have been unable, using visual inspection and touch-testing - the most important tests of authenticity for average citizens - to differentiate the counterfeit 100-Dollar-Notes from the genuine ones. With respect, investigators therefore baptized the forged notes as Supernotes.

At that time (1989), several countries were suspected, including the Iranian Mullahs, Syria, Lebanon's Hezbullah, and also the former East Germany. Washington doesn't like to be reminded of this, because today it is convinced that it must be North Korea

Possible evidence of this is that North Korean diplomats and businessmen with diplomatic passports have been intercepted over the years with huge bundles of Supernotes in their luggage. In addition, North Korean defectors have spoken of a state-directed counterfeit money operation. But the reliability of these statements is open to question.


The White House charges Kim Jong-il's regime with printing fake
'Supernotes' to fund its nuclear programs. But as bad the regime
is, experts say it is incapable of printing such high-quality fakes.

Self-Censorship of the US Media

Principal witness for this version is a former North Korean economic attache' to Moscow, who in 1998 was caught with $30,000 of Supernotes in the Russian city of Vladivostok. In 2003 he defected to the West and reported that the counterfeiting operation was run for the benefit of Dictator Kim Jong-il's private wallet, and that he was personally involved and responsible for the production of the Supernotes.

Since that time, people in Washington have believed that Kim Jong-il not only finances his French Cognac and his missile and nuclear weapons program with Supernotes, but that the forgeries are all that keeps his entire bankrupt economic system from collapsing. America claims to know that Supernotes valued at $250 million are printed in North Korea and brought into circulation every year. Doubts about this are not permitted; the entire American media landscape has self-censored itself over this explosive topic.

Made with Cotton from the American South

The printing of bank notes is an extremely complex technical venture. It is hard for the layperson to imagine the expertise required to produce counterfeit money of the quality of the Supernotes. The banknote paper used for the Supernotes is produced on a so-called Fourdrinier papermaking machine {2} and consists of 75 percent cotton and 25 percent linen. Only the Americans make their currency in this manner.

On the Supernotes, neither super-thin polyester security film with the microprint "USA 100" nor the graduated watermarks are missing. For this, the counterfeiters would require at least one papermaking machine. In addition, a chemical and physical analysis of the paper proves that the cotton used in the Supernotes originated in America's Southern States. To be sure, this cotton is freely available on the open market.

First Counterfeits with Ingaglio (Raised) Print

Other than the Nazi counterfeit operation of the British Pound note during World War II, in the long history of currency counterfeiting the Supernote is the first ever produced using Intaglio printing {3}. The Supernotes have a perfectly perceptible Intaglio raised print. Therefore, to print such Supernotes, one requires an Intaglio printing press, which is manufactured only by KBA Giori (former DLR Giori) in Wuerzburg, Germany {4}, which the American Federal Reverse and the Bureau of Engraving and Printing {5} have used for years to print the dollar.

These special printing machines are not available on the open market. Even the resale of such a machine is reported to Interpol as a matter of routine. In the 1970s, North Korea did possess a standard printing press from the last century, which was indeed manufactured by KBA in Wuerzburg, Germany. But experts say that such a printer would be unable to produce a Supernote without additional equipment. And because of a lack of spare parts, North Korea's printer has been out of order for some time. Today, China is likely printing the currency for its neighbor.

Security Inks from Highly Secure Factories

Charges that North Korea secretly procured a modern printing press from KBA Giori during the 1990s are an invention. Pyongyang has been trying to buy new printing presses in Europe, but so far has had no success - if only because it never paid in full for its old standard press.

Forensic analysis by a criminal laboratory shows that the security inks used for the Supernotes are identical to those used in genuine notes. That applies even to the expensive OVI color-changing ink, which alters its appearance depending upon angle of the incidence of light; the dollar changes from bronze-green to black.

The top-secret OVI ink is produced exclusively by Sicpa of Lausanne, Switzerland {6}. The exclusive inks used by the Federal Reserve are mixed by the American licensee in high-security factories in the United States. This applies to all security inks used in US dollars.

It however cannot be discounted that despite strict controls on the production process, small quantities of these special inks could have been stolen. But it's interesting to ask how the quantities needed for mass production could have gone unnoticed and how the material could have been smuggled across strongly-guarded national borders. It is however true that North Korea was once a customer of Sicpa.

Whether Supernotes are printed with genuine inks is easily verified by Sicpa. A secret tagging system allows the backward-tracing of the security ink to the exact production date. Sicpa has refused comment because America is its largest customer.

Pyongyang Connection

Another peculiarity concerning dollar notes that emerged starting in 1996 is that every variation implemented by the Fed in the printing of the dollar has been immediately replicated by the counterfeiters. At present, no less than nineteen different plates for the Supernotes have been identified, and they are absolutely perfect. Micro-printing sized at only 1/42,000 of an inch are hidden on the new notes, and under a magnifying glass the Supernotes show no deviation from the original. Where ever did the counterfeiters find such specialists?

Washington's thesis of a "Pyongyang Connection" and "economic warfare against America" are not widely believed. Strangely, although the counterfeiters have mastered the technology of the infrared sensitive security inks used on the new Supernotes, the notes are produced in such way that automated currency test systems recognize them immediately as forgeries. In America, the Supernotes have little chance of going undetected. Also suspicious is the fact that the 50-Dollar Supernote, which is even more finely crafted that the 100-Dollar Supernote, is not being circulated by the forgers, even though this denomination is far more widely used by the general public and often goes untested.

A Failed Investment: The Printing Press

If the North Koreans sought economic advantage by counterfeiting Supernotes, then the enterprise must be considered a classic bad investment. According to data from the American secret service, which is responsible for dealing with the counterfeiting of currency, only $50 million worth of Supernotes have been confiscated in the seventeen years of their existence. But Kim Jong-il couldn't even buy one of the printing presses he would need for less then $50 million.

Neither can counterfeit currency investigators in Europe confirm that the Supernotes come primarily from East Asia. In Europe, these counterfeit notes are routinely removed from circulation after automated inspection by banks. The Supernotes are thought to originate mostly in the Middle East, East Africa and also Russia.

From these countries, it is assumed, the false bank notes could have reached North Korea in the course of weapons sales. Japan previously maintained the most intense economic relations with North Korea. But over the years, Japanese police have never been able to confirm an increase in the circulation of the Supernotes. Just the opposite is true, in fact.


Is it possible that the CIA would undermine America's
currency by counterfieting it, just to cover expenses?

Secret CIA Printing Facility

South Korean police have stated that indeed, on several occasions in Seoul, considerable quantities of counterfeit dollar notes have been found in the possession of people from Shenyang and Dadong, Chinese cities near the North Korean border. But according to the South Korea police, the last time they detained a North Korean diplomat carrying large quantities of Supernotes occurred many years ago.

America's accusations against North Korea are therefore on very shaky ground. And now the pendulum swings back: A rumor has circulated for years among representatives of the security printing industry and counterfeiting investigators that it is the American CIA that prints the Supernotes at a secret printing facility. It is in this facility, thought to be in a city north of Washington DC, where the printing presses needed to produce the Supernotes is said to be located.

The CIA could use the Supernotes to fund covert operations in international crisis zones, and such funds would not be subject to any control by the American Congress. One could comfortable lay the blame for the counterfeit money operation at the feet of Pyongyang's arch enemy.

Supposedly 'Indisputable Evidence'

For a decade and a half, the Supernotes were of interest only to counterfeit money investigators. But by officially accusing Pyongyang for the first time, President George W Bush made the issue a cornerstone of his policy on the Korean Peninsula. Washington allegedly has "indisputable evidence", but has refused to disclose it for security reasons.

Such a publication is long overdue. Otherwise the public could see parallels to the events that lead to the Iraq War in 2003. At the time, the Americans spoke of "indisputable evidence" that Iraq was in possession of weapons of mass destruction to justify their invasion. Afterwards, they had to admit that their "indisputable evidence" was wrong.


Klaus W Bender is the author of Moneymakers, the Secret World of Banknote Printing (Verlag J Wiley, 2005). {7}








{7} Also see

Das Geheimnis der gefa"lschten Dollarnoten

Von Klaus W Bender

07. Januar 2007

Fu"r die internationale Polizeibeho"rde Interpol hat der Fall ho"chste Priorita"t. Seit fast 20 Jahren kursieren massenhaft gefa"lschte 100-Dollar-Noten in ho"chster Qualita"t, und so lange schon wird die Quelle gesucht, aber nicht gefunden.

Im Ma"rz 2005 hatte Interpol eine sogenannte "orange notice" versandt, mit der Interpol-Mitgliedsla"nder u"blicherweise auf eine besondere Bedrohungslage hingewiesen werden. Und Ende Juli 2006 rief die Beho"rde Zentralbanken, Fahnder und die Hochsicherheits-Druckindustrie zu einer "Krisenkonferenz u"ber die Supernote".

Die Amerikaner glauben na"mlich die Ta"ter zu kennen: das kommunistische, diktatorische Nordkorea, Erzfeind der Vereinigten Staaten. Doch am Ende der einta"gigen Konferenz herrschte weiter Zweifel an dieser Sicht. Schlimmer noch: Geru"chte behaupten, die Amerikaner selbst ko"nnten hinter den Fa"lschungen stecken.

Diplomaten mit ganzen Bu"ndeln im Reisegepa"ck

Seit die erste falsche 100-Dollar-Federal-Reserve-Note 1989 in einer Bank in Manila (Philippinen) entdeckt wurde, ist die Aufregung gro?. Selbst ausgewiesene Banknoten-Druckexperten vermo"gen bei optischer Betrachtung und einem Fu"hltest - die wichtigste Echtheitspru"fung durch den Bu"rger - diese falsche 100-Dollar-Note nicht vom Original zu unterscheiden. Die Fahnder tauften die Fa"lschung daher respektvoll "supernote".

Viele La"nder wurden seither der Tat verda"chtigt, das Iran der Mullahs, Syrer, die libanesische Hisbullah, auch die Ex-DDR. Daran erinnert man sich in Washington nicht mehr so gerne, denn heute ist man davon u"berzeugt, dass es Nordkorea sein muss.

Als Indiz dienen die nordkoreanischen Diplomaten und Kaufleute mit Diplomatenpass, die im Lauf der Jahre mit ganzen Bu"ndeln von "supernotes" im Reisegepa"ck abgefangen wurden. Nordkoreanische U"berla"ufer berichten von einer staatlich gelenkten Falschgeldoperation, wobei die Verla"sslichkeit ihrer Aussagen offen bleiben muss.

Sich selbst einen Maulkorb verpasst

Kronzeuge fu"r diese Version ist ein ehemaliger Wirtschaftsattache' an Nordkoreas Botschaft in Moskau, der 1998 im russischen Wladiwostok mit 30.000 Dollar in "supernotes" ertappt wurde. Er lief 2003 in den Westen u"ber und berichtete, dass er fu"r die Privatschatulle von Diktator Kim Jong-il zusta"ndig und perso"nlich an der Produktion der "supernotes" beteiligt gewesen sei.

Seither glaubt man in Washington zu wissen, dass Kim mit den Fa"lschungen nicht nur seinen franzo"sischen Cognac oder sein Raketen- und Atomwaffenprogramm finanziert, sondern sein ganzes marodes Wirtschaftssystem vor dem Kollaps bewahrt. "Supernotes" im Wert von 250 Millionen Dollar wu"rde Nordkorea ja"hrlich drucken und in Umlauf bringen, will man inzwischen in Amerika wissen. Zweifel sind nicht erlaubt. Die gesamte amerikanische Medienlandschaft hat sich daher bei diesem brisanten Thema selbst einen Maulkorb verpasst.

Baumwolle stammt aus den Su"dstaaten

Der Banknotendruck ist ein extrem komplexes technisches Unterfangen. Was eine Fa"lschung von der Qualita"t der "supernote" an Fachkenntnis erfordert, vermag der Laie nicht zu erfassen. Das fu"r die "supernote" verwendete Banknotenpapier ist auf einer sogenannten Fourdrinier-Papiermaschine gescho"pft, im korrekten Verha"ltnis von 75 Prozent Baumwolle zu 25 Prozent Leinen. Nur die Amerikaner machen das so.

Es fehlt weder der in das Papier eingelassene hauchdu"nne Polyester-Sicherheitsfaden mit dem Aufdruck "USA 100" in positiver Mikroschrift noch das abgestuft plazierte Wasserzeichen. Dafu"r beno"tigen die Fa"lscher mindestens eine Versuchspapiermaschine. Die chemisch-physikalische Analyse eines Papierexperten hat zusa"tzlich ergeben, dass die verwendete Baumwolle aus den amerikanischen Su"dstaaten stammt. Diese Baumwolle ist allerdings auf dem Markt frei erha"ltlich.

Erste Fa"lschungen in Stichtiefdruck

Sieht man von den Fa"lschungen der britischen Pfund-Noten durch Nazi-Deutschland wa"hrend des Zweiten Weltkriegs ab, so hat es in der langen Geschichte der Notenfa"lschungen noch nie eine Fa"lschung im Stichtiefdruck gegeben. Doch die "supernote" verfu"gt u"ber einen erhabenen, perfekt fu"hlbaren Intaglio-Stichtiefdruck. Dafu"r beno"tigt man eine Intaglio-Stichtiefdruckmaschine, die so nur von KBA Giori (vormals DLR Giori) aus Wu"rzburg hergestellt und von der amerikanischen Notendruckerei BEP seit Jahren fu"r den Dollar-Druck eingesetzt wird.

Diese Spezial-Druckmaschinen sind auf dem freien Markt nicht erha"ltlich. Selbst der Weiterverkauf einer gebrauchten Maschine wird routinema"?ig Interpol gemeldet. Nordkorea besitzt eine in den siebziger Jahren des vorigen Jahrhunderts von KBA hergestellte Standard-Druckmaschinen-Linie aus Wu"rzburg. Sie ist nach Auskunft eines Fachmanns ohne Zusatzausru"stung fu"r den Druck der "supernote" ungeeignet, steht aber wegen Ersatzteilmangel seit la"ngerem still. Vermutlich druckt jetzt China fu"r seinen Nachbarn die Noten.

Sicherheitsfarben aus hochsicheren Fabriken

Die Behauptung, Nordkorea habe sich in den neunziger Jahren des vorigen Jahrhunderts heimlich eine moderne Druckmaschinen-Linie von KBA Giori beschafft, ist frei erfunden. Pjo"ngjang versucht derzeit, in Europa neue Maschinen zu kaufen, hatte damit bisher aber keinen Erfolg - nicht nur, weil es seine alten Standard-Maschinen nie voll bezahlt hat.

Die Analyse eines kriminaltechnischen Labors hat weiter ergeben, dass die fu"r die "supernote" verwendeten Sicherheitsfarben mit denjenigen der Originalnote u"bereinstimmen. Das gilt sogar fu"r die teure OVI-Changierfarbe, die je nach Einfallswinkel des Lichtes ihr Aussehen vera"ndert, beim Dollar von Bronze-Gru"n zu Schwarz.

Die hochgeheime OVI wird ausschlie?lich von Sicpa, Lausanne, angeboten. Sie wird in der exklusiv dem BEP vorbehaltenen Farbkombination vom amerikanischen Lizenznehmer in hochsicheren Fabriken in den Vereinigten Staaten angeru"hrt. Gleiches gilt fu"r die sonstigen Dollar-Sicherheitsfarben.

Zwar kann nie ausgeschlossen werden, dass kleine Mengen dieser Spezialfarben trotz scharfer Kontrollen bei der Produktion einmal entwendet werden, aber es bleibt eine interessante Frage, wie die fu"r eine Massenproduktion beno"tigten Farbmengen in unberufene Ha"nde gelangt sein ko"nnten - zudem u"ber scharf u"berwachte Landesgrenzen hinweg. Nordkorea war fru"her einmal Kunde bei Sicpa.

Ob es sich auf den "supernotes" wirklich um ihre Originalfarben handelt, wa"re von Sicpa leicht zu kla"ren. Eine geheime Markierung, das "tagging", erlaubt die Ru"ckverfolgung der Sicherheitsfarben bis zur einzelnen Produktionscharge. Sicpa verweigert die Aussage dazu, weil Amerika ihr gro"?ter Kunde ist.

"Pjo"ngjang Connection"

Weitere Absonderlichkeiten betreffen die seit 1996 von Fed und BEP begebenen neuen Dollar-Noten. Die Fa"lscher haben seither jede einzelne Vera"nderung sofort nachvollzogen. Derzeit gibt es fu"r die "supernote" nicht weniger als 19 verschiedene Platten. Sie sind absolut perfekt. Dabei misst die auf den neuen Noten mit gro?em Portra"tkopf versteckte Mikroschrift teilweise nur 1/42 000 Inch (1 Inch sind 24,5 Millimeter). Auf der "supernote" ist selbst unter der Lupe keine Abweichung zu erkennen. Woher nehmen die Fa"lscher diese Spezialisten?

Washingtons These von der "Pjo"ngjang Connection" und vom "Wirtschaftskrieg gegen Amerika" hat es also schwer. Die Fa"lscher beherrschen die Technik der auf den neuen Noten eingesetzten infrarotsensitiven Sicherheitsfarbe, wenden sie dann aber so blo"dsinnig an, dass jedes Banknotenpru"fsystem die sofort als Fa"lschung erkennt. In Amerika haben die Super-Blu"ten so keine Chance. Aber sogar auf den Einsatz ihrer noch perfekter gefa"lschten 50-Dollar-Note verzichten die Ta"ter, obwohl dieser Wert beim Zahlen popula"rer ist.

Fehlinvestition Druckmaschine

Sollten die Nordkoreaner mit den Fa"lschungen wirtschaftliche Vorteile erzielen wollen, so ist die "supernote" eine klassische Fehlinvestition. In den 17 Jahren ihrer Existenz sind nach Angaben des fu"r Falschgeld zusta"ndigen amerikanischen Geheimdienstes Secret Service gerade mal falsche Noten im Gesamtwert von gut 50 Millionen Dollar sichergestellt worden. Dafu"r beka"me Kim Jong-il heute nicht einmal mehr eine der begehrten Druckmaschinen.

Europa"ische Falschgeldfahnder ko"nnen auch nicht besta"tigen, dass die Dollar-Blu"ten vorwiegend aus Ostasien ka"men. In Europa werden diese Falschgeldnoten meist bei der routinema"?igen Notenkontrolle in Banken aufgegriffen. Sie stammen ganz u"berwiegend aus dem Nahen und Mittleren Osten, aus Ostafrika, auch aus Russland.

Von dort, so wird vermutet, ko"nnten die falschen Banknoten im Zuge von Waffenka"ufen nach Nordkorea gelangt sein. Japan unterhielt bisher die intensivsten Wirtschaftsbeziehungen zu Nordkorea. Die japanische Polizei hat in all den Jahren nie ein erho"htes Aufkommen an "supernotes" feststellen ko"nnen, ganz im Gegenteil.

Geheimdruckerei der CIA

Und von der Polizei in Su"dkorea ist zu ho"ren, dass die in Seoul tatsa"chlich mehrfach sichergestellten, namhaften Mengen von Dollar-Fa"lschungen aus Shenyang und Dadong stammen, chinesischen Sta"dten an der Grenze zu Nordkorea. Die letzte Festnahme eines nordkoreanischen Diplomaten, der im Besitz gro"?erer Mengen von "supernotes" war, liegt nach Angaben von Su"dkoreas Polizei auch schon viele Jahre zuru"ck.

Amerikas Vorwurf an Nordkorea steht also auf wackeligen Fu"?en. Und das Pendel schla"gt zuru"ck: Vertreter der Hochsicherheits-Druckindustrie und Falschgeldfahnder fragen hinter vorgehaltener Hand schon lange, was eigentlich die amerikanische CIA in ihrer Geheimdruckerei druckt. In dieser Anlage, in einer namentlich bekannten Stadt no"rdlich von Washington, steht genau so eine Maschine, wie sie fu"r die "supernote" beno"tigt wu"rde.

Die CIA ko"nnte sich mit den Blu"ten Geldmittel fu"r verdeckte Operationen in internationalen Krisengebieten beschaffen, die keinerlei Kontrolle durch den amerikanischen Kongress unterliegen wu"rden. Die Falschgeldaktion ko"nnte man bequem dem Erzfeind in Pjo"ngjang anlasten.

Angeblich "eindeutige Beweise"

Die "supernote" hat anderthalb Jahrzehnte nur Falschgeldfahnder interessiert. Pra"sident George W. Bush hat sie dort weggeholt und zu einem Eckpfeiler seiner Politik auf der Koreanischen Halbinsel gemacht, indem er Pjo"ngjang erstmals offiziell beschuldigte. Washington verfu"gt angeblich u"ber "eindeutige Beweise", deren Offenlegung jedoch aus Sicherheitsgru"nden verweigert wird.

Eine solche Vero"ffentlichung ist u"berfa"llig. Sonst ko"nnte die O"ffentlichkeit schnell Parallelen zum Irak-Konflikt im Jahr 2003 ziehen. Damals sprachen die Amerikaner von "eindeutigen Beweisen" dafu"r, dass der Irak Massenvernichtungswaffen besitzt - und rechtfertigten so ihren Einmarsch. Nachher mussten sie einra"umen, dass die vermeintlichen Beweise falsch waren.

Klaus W Bender schrieb "Geldmacher - das geheimste Gewerbe der Welt", Verlag J. Wiley. Das Buch erschien 2005 in einer aktualisierten Fassung unter "Moneymakers, the secret world of banknote printing", Verlag J. Wiley.


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